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21/03/2011 (Catalunya, España)

Datando la radiación de los hominoideos miocenos del oeste de Europa

Esta semana se publica el artículo “Updated chronology for the Miocene hominoid radiation in Western Eurasia” en la prestigiosa revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) de los EEUU.  Firman este artículo los investigadores del Institut Català de Paleontologia (ICP) Isaac Casanovas, David M. Alba, Josep M. Robles y Salvador Moyà, junto con Miguel Garcés de la UB. Los autores hacen una revisión crítica de las dataciones del conjunto de los hominoideos del Mioceno (entre hace 23 y 5 millones de años) en el oeste euroasiático, a la que han añadido resultados inéditos de especímenes encontrados recientemente en los Hostalets de Pierola.

Este trabajo pone en valor el extraordinario registro fósil de hominoideos  en Catalunya, el más importante del mundo de este período, que se ha convertido en imprescindible para entender la evolución del conjunto de los homínidos, entre los cuales se encuentra la especie humana.  El estudio muestra que hace entre unos 12 y 9 millones de años existieron en Europa y particularmente en lo que hoy conocemos como Catalunya un gran número de especies de hominoideos, que excede con creces la diversidad del grupo en la actualidad. La mayor parte de estas formas se incluye en la extinta subfamilia de los driopitecinos, restringida al Mioceno de Eurasia. Algunos de los driopitecinos catalanes presentan características avanzadas, como adaptaciones a trepar a los árboles manteniendo una postura vertical del torso, o adaptaciones a colgarse de los árboles usando sólo los brazos. Entre los grandes antropomorfos actuales estas características se encuentran en los ponginos (orangutanes) y los homininos (gorilas, chimpancés y humanos).

Además, el estudio mejora la datación de los yacimientos europeos con keniapitecinos, un grupo que apareció en África hace unos 20 millones de años y que invadió Eurasia hace unos 14 millones de años, dando origen a los driopitecinos. El estudio concluye que es muy probable que las adaptaciones a trepar a los árboles manteniendo el torso vertical y a colgarse de las ramas usando sólo los brazos evolucionaran de forma independiente en driopitecinos y homininos. Los orangutanes derivarían de los driopitecinos, de los que habrían heredado dichas adaptaciones. Estas mismas adaptaciones habrían aparecido en los homininos (chimpancés, gorilas y humanos) de modo independiente en África a partir de los  keniapitecinos. Sin embargo, no se puede descartar que también en el caso de los homininos estas adaptaciones estén relacionadas con las formas europeas.

De las trece especies de hominoideos del Mioceno descritas en Eurasia, cinco se encuentran en la cuenca del Vallès-Penedès (Barcelona). Todas estas especies descritas se agrupan en l los driopitecinos (nombre científico que deriva del griego y que significa simios del bosque), que habrían evolucionado a partir de los keniapitecinos. Los driopitecinos muestran una serie de características avanzadas en común con los ponginos –actuales orangutanes- y con los homininos –chimpancés, gorilas y humanos.  Según el conocimiento actual, los ponginos podrían tener su origen en los driopitecinos. Queda todavía por confirmar si los homininos africanos tienen también alguna vinculación con estos hominoideos europeos o bien evolucionaron a partir de formas africanas. Sea cual sea el escenario que se muestre cierto, entender el origen de la línea evolutiva que dio origen a los humanos pasa por entender mejor la evolución de los hominoideos catalanes.  Los hominoideos, que incluyen a todos los simios antropomorfos (gibones, orangutanes, gorilas y chimpancés) iniciaron su historia en África, hace unos 23 millones de años. Sin embargo, su época dorada sucede en Europa y Asia, hace entre unos 12 y 9 millones de años. Al acabar el Mioceno todas las formas europeas se habían extinguido, así como gran parte de las asiáticas. De toda esa diversidad sólo han llegado a nuestros días los orangutanes.

Presentación de los resultados en el Museu del ICP
El próximo miércoles 30 de Marzo a las 19h el Museo del ICP en Sabadell acogerá una charla divulgativa para presentar este trabajo. La presentación, a cargo del investigador del ICP y co-autor del artículo, Isaac Casanovas es un acto abierto a todos los públicos. Para asistir a la charla es necesario hacer una preinscripción al correo electrónico jordi.balaguer@icp.cat o al teléfono 93.7261769.
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