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12/07/2011

Sobre la capacidad de golpearse con las cabezas de los paquicefalosaurios


Las paquicefalosaurios son un grupo de dinosaurios ornitisquios con un enigmático cráneo. Presenta un fuerte engrosamiento lo que le da una característica forma en domo. Desde que se descubrieron los primeros cráneos de este dinosaurio en el Cretácico Superior de Norteamérica, la función de este cráneo ha sido fuente de controversia entre los investigadores.


En muchos libros de divulgación se puede ver la reconstrucción de dos paquicefalosaurios golpeándose con el cráneo en una pelea, tal y como hacen algunos mamíferos en la actualidad. Esa ha sido la interpretación más habitual, el engrosamiento del cráneo sería una ventaja en las peleas entre los machos. Sin embargo en los últimos años se han publicado algunos trabajos que han estudiado la histología del hueso craneal y han puesto en duda esta interpretación. Aparentemente el hueso no podría soportar los golpes de cráneo contra cráneo. En un reciente trabajo publicado en la revista PlosOne estudian los cráneos de Pachycephalosaurus y Stegoceras con las técnicas más modernas y los comparan con cráneos de mamíferos actuales que se dan cabezazos, como alces, antílopes, carneros o bueyes.

Podrían los paquicefalosaurios darse golpes en la cabeza como el famoso carnero de las rocosas, para los investigadores Eric Snively y Jessica Theodor si que podrían. Se basan en el estudio de tomografía computerizada (CT) y el análisis de elementos finitos. La CT les ha permitido conocer en detalle los cráneos, diferenciando las zonas más y menos gruesas. Los elementos finitos les ha permitido como se comportarían los cráneos en condiciones de golpes y de estrés.

Teniendo en cuenta la anatomía en general, los domos de los dinosaurios morfológicamente están más cercanos a los cráneos de mamíferos como el buey amizclero o los antílopes. Los gruesos cráneos de los paquicefalosaurios están bien provistos para disipar la energía producida por un impacto con otro cráneo. Desde un punto de vista biomecánico, Stegoceras estaba preparado para golpear el cráneo con otro individuo de su misma especie. Que tuvieran este comportamiento no está totalmente demostrado, pero que lo podían hacer parece que sí.


La referencia completa es: Snively, E., Theodor, J.M. 2011. Common functional correlates of head-strike behavior in the pachycephalosaur Stegoceras validum (Ornithischia, Dinosauria) and combative artiodactyls. Plos One, 6, 6, e21422.
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