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24/03/2009

Homo heidelbergensis , el ilustre desconocido

Tras más de un siglo desde su descubrimiento, por fin hoy conocemos de forma detallada los rasgos anatómicos que caracterizan a una de las especies de nuestro género Homo heidelbergensis. Aurélien Mounier, François Marchal y Silvana Condemi (Unité d’Anthropologie: Adaptabilité Bioculturelle, Université de la Méditerranée) acaban de publicar, en la prestigiosa revista Journal of Human Evolution, la diagnosis diferencial de esta especie.
  Aunque la especie H. heidelbergensis fue definida ya en 1908 por Schoetensack a partir de una mandíbula (fotografía) hallada en Mauer, Alemania, cayó en el olvido durante la mayor parte del siglo XX. Sin embargo, en los últimos años, numerosos hallazgos de fósiles humanos, se han asignado frecuentemente a esta especie, aunque muchos no preservaran ningún resto mandibular.

 Un profundo trabajo de comparación anatómica, utilizando métodos estadísticos y de clasificación jerárquica ha dado como resultado la proposición de Homo heidelbergensis como una especie válida, destacando ciertas características principales: retroceso del perfil sinfisial sin mentón o incurvación mandibular, cuerpo mandibular con márgenes paralelos y profunda fosa masetérica.

 Para ello, los autores realizan un análisis morfológico comparativo de 47 rasgos anatómicos a partir de 36 fósiles Pleistocenos de África, Asia y Europa (H. heidelbergensis, H. erectus, H. antecessor, H. neanderthalensis y H. sapiens), además de 35 mandíbulas de humanos neolíticos. Quieren así proporcionar una herramienta objetiva que permita identificar los rasgos característicos de H. heidelbergensis y que sea útil para futuras asignaciones.

Sobre la evolución de la especie, el estudio presenta datos a favor del origen Afro-Europeo, considerándose como el ancestro común de neandertales y sapiens en base alas afinidades que comparten los restos fósiles hallados en Alemania (Mauer), España (Atapuerca), Francia y Algeria. Sin embargo, sus datos y pruebas adicionales no contradicen del todo la hipótesis Europea, en la que H. heidelbergensis daría lugar al neandertal en Europa mientras otra forma africana sería el antepasado de los humanos anatómicamente modernos.

Tal vez los colegas de la Sima de los Huesos, con su excepcional colección de fósiles de H. heidelbergensis, puedan ayudar a desentrañar este misterio que concierne a la evolución humana.

La referencia completa del trabajo es:  

Mounier, A, Marchal, F. & Condemi, S. (2009) Is Homo heidelbergensis a distinct species? New insight on the Mauer mandible. Journal of Human Evolution 56: 219-246 pp.  
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