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11/05/2010

Los humanos modernos y los neandertales tuvieron descendencia


Este titular tan contundente es una de las consecuencias de un trabajo que se publicó la semana pasada en Science. A partir del estudio del ADN de los neandertales han descubierto que hubo un flujo genético entre éstos y los homo sapiens modernos de origen africano. Este flujo se extendió a todo el planeta, excepto a los africanos subsaharianos, los únicos homo sapiens que no tienen entre el 1 y el 4% de ADN neandertal que posee el resto de los humanos.
A parte de lo espectacular de la noticia, hay un tema que resulta excitante para los paleontólogos. Si hubo descendencia del cruce entre humanos y neandertales son realmente dos especies diferentes? Los paleontólogos están de acuerdo que lo son por sus significativas diferencias morfológicas y biogeográficas, entonces realmente las especies evolucionan a saltos como muchos investigadores piensan, o esa evolución es gradual como tradicionalmente se ha considerado? Parece que si humanos y neandertales son diferentes especies, pero pudieron tener descendientes fértiles entre ellos, el modelo más sencillo para explicarlo es el gradualista... En fin, se ha abierto una caja de pandora que puede ser muy interesante para entender el proceso de la evolución.
La reconstrucción es de los hermanos Kennis (http://www.kenniskennis.com/)
Volviendo al trabajo liderado por Svante Pääbo del Instituto Max Planck de Alemania, los restos fósiles de neandertales usados en el estudio provienen de cuatro yacimientos europeos. La mayor parte del material viene de Vindija (Croacia). También se han usado fósiles del cueva del Sidrón en el norte de España). Para poder comparar los resultados se ha utilizado el genoma del chimpacé y de cinco hombres actuales (francés, chino, Papúa-Nueva Guinea, sudafricano de etnia san y un yoruba africano). De esta manera se ha descubierto que compartimos hasta un 4% de material genético con los neandertales, a excepción de los africanos del sur del continente. La explicación que dan los investigadores es razonable, las dos especies se cruzaron cuando los hombres modernos habían migrado de África hacia Asia hace unos 80.000 años, antes que de ocupar el resto del planeta. Hay que recordar que en Europa llegaron hace 40.000 años, pero no hay evidencias genéticas que se volvieran a cruzar en nuestro continente

Han descubierto que solo hay 83 genes que con diferencias de los de neandertales, a partir de la secuenciación de un 60% del genoma nuclear de Homo neanderthalensis. Esta diferencia genética es significativa ya que nos diferencian genes que sus mutaciones están relacionados con el autismo, el síndrome de Down y la esquizofrenia, otros están relacionados con los huesos. etc. En este trabajo han participado tres investigadores españoles que trabajan con los fósiles del Sidrón: Carles Lalueza-Fox (experto en ADN del CSIC), Antonio Rosas (paleontólogo del MNCN), Marcos de la Rasilla (arqueólogo de la Universidad de Oviedo), Javier Forte (antiguo director del proyecto Sidrón) y Tomás Marqués ( Universidad de Washington).

Os adjuntamos el resumen de Science: Neandertals, the closest evolutionary relatives of present-day humans, lived in large parts of Europe and western Asia before disappearing 30,000 years ago. We present a draft sequence of the Neandertal genome composed of more than 4 billion nucleotides from three individuals. Comparisons of the Neandertal genome to the genomes of five present-day humans from different parts of the world identify a number of genomic regions that may have been affected by positive selection in ancestral modern humans, including genes involved in metabolism and in cognitive and skeletal development. We show that Neandertals shared more genetic variants with present-day humans in Eurasia than with present-day humans in sub-Saharan Africa, suggesting that gene flow from Neandertals into the ancestors of non-Africans occurred before the divergence of Eurasian groups from each other.
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