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26/01/2011 (Atapuerca, Burgos, España)

Arvicola jacobeus: una nueva rata de agua dedicada al año jacobeo


Gloria Cuenca ha liderado un estudio sobre el origen y evolución de la rata de agua en Europa que acaba de publicarse en la revista Acta Paleontologica Polonica. Además incluye la descripción de la nueva especie Arvicola jacobeus. Está dedicada al año jacobeo, siendo un pequeño homenaje a los numerosos peregrinos que pasan por el yacimiento de Atapuerca.

Las ratas de agua actuales, Arvicola sapidus y Arvicola terrestris, son roedores relativamente grandes con un “traje” impermeable que les permite bucear. Aunque se les llama ratas de agua, no tienen nada que ver con las ratas verdaderas, pues son de la familia de los topillos (tienen molares sin raíces en su mayoría) y no de los múridos (con raíces en los molares). Las madrigueras de las ratas de agua se encuentran ¡cómo no! cerca de corrientes y masas de agua, acequias incluidas. También suelen excavar sus viviendas en prados cercanos al agua en el caso de la rata de agua norteña A. terrestris, especialmente en territorios en los que coincide con la rata de agua del sur. La rata de agua meridional, Arvicola sapidus es de mayor tamaño y su distribución actual está limitada a la Península Ibérica y Sur de Francia.

Desde hace cerca de 15 años, en las excavaciones de los niveles inferiores de la Sima del Elefante, en Atapuerca, encontramos dientes fósiles de rata de agua con ciertos distintivos que los hacen únicos: son más pequeños, tienen el esmalte muy grueso y diferenciado tipo Mimomys savini y además, en algunos elementos dentales hay un atisbo de raíces atrofiadas. Las raíces son un carácter que desaparece en la mayoría de los topillos por lo que su presencia nos indica lo primitiva que es ésta especie fósil de la Sima del Elefante de Atapuerca. Otro carácter plesiomófico es la simplicidad de la superficie oclusal del tercer molar superior (M3).

Por ello hemos definido una nueva especie de rata de agua, Arvicola jacobaeus. Éste es el representante más antiguo, la primera especie del género Arvicola que aparece en el registro fósil. Está estrechamente relacionada con el resto de las especies de Arvicola, tanto fósiles como actuales y con el ancestro común a todas ellas, Mimomys savini. Esta nueva especie la acabamos de publicar en una de las revistas científicas de Paleontología más importantes, Acta Paleontologica Polonica, y se puede descargar online en: http://www.app.pan.pl/article/item/app20090027.html

Junto con Gloria Cuenca han colaborado Jordi Agustí con su aporte sobre las faunas de topillos del Cuaternario del sur de España, Jaime Lira quien nos guía por el intrincado camino de las publicaciones sobre genética de la rata de agua, y los aragosaureros María Melero Rubio y Juan Rofes quienes activamente investigan en la bioestratigrafía y paleoecología de la microfauna de Atapuerca.
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