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17/02/2011 (Etiopía)

El pie de Lucy

Australopithecus afarensis es uno de los homínidos más famosos del registro fósil. La propuesta inicial de Donald Johanson de su posible relación con la línea de los homínidos modernos fue una de las razones. Hoy conocemos que A. afarensis, cuyo ejemplar más famoso es Lucy, está más relacionada con la línea de los autralopitecinos. La semana pasada volvió a circular por la red noticias sobre estos homínidos por la descripción de un hueso del pie (cuarto metatarsiano) que demuestra su condición bípeda. Durante mucho tiempo se ha discutido cual es el momento en que nuestros ancestros fueron completamente bípedos y abandonaron por completo los árboles. El metatarsiano encontrado en Hadar (Etiopía) en sedimentos de hace 3, 2 millones de años demuestra que entonces Lucy y sus congéneres andaban de pie. Había pocas dudas que A. afarensis tenía capacidad de andar bípedo, pero para muchos investigadores no habrá abandonado sus hábitos arborícolas. Sin embargo el metatarsiano indica que se estaría tan cómodo en un árbol como pueden estar los hombres actuales, que es bastante poco, y nada que ver con la mayoría de los primates.

El metacarpiano descubierto demuestra que el pie tenía la curvatura típica de los bípedos como los humanos actuales, curvatura que ayuda a tomar el impulso en el suelo al dar el paso y a amortiguar la caída al volver a pisar. Ese pie no tiene ya el dedo uno largo y flexible de los chimpancés, tan útil para trepar por las ramas y sujetarse. "Ahora sabemos que A. afarensis tenían los pies arqueados. Esto supuso un cambio fundamental en la evolución, porque significa perder la capacidad de utilizar el dedo uno (popularmente conocido como el dedo gordo) para desplazarse por las ramas de los árboles. Esto indica que habrían abandonado la vida en los árboles vivirían en el suelo. Este cambio de modo vida les posibilito un mayor número de posibilidades de alimento, pero por contrario les hizo más vulnerables a los depredadores.

La referencia completa es.
Ward, C.V., Kimbel, W.H., Johanson, D.C. 2011. The complete fourth metatarsal and arches in the foot of Australopithecus afarensis. Science, 331, 750-753.


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