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12/05/2011

Cocodrilos africanos atravesaron el Atlántico hace 7 millones de años


Millones de años que los vikingos atravesaran el Atlántico, los cocodrilos nadaron miles de kilómetros de África para colonizara las américas. Al menos ese es unas de las conclusiones de un trabajo publicado en al revista Molecular Phylogenetics and Evolution en el que se ha estudiado el ADN de las especies actuales del género Crocodylus. Evon Hekkala de la Fordham University en Nueva York lidera el trabajo en el se han secuenciado el genoma mitocondral de 11 especies de Crocodylus, 8 de las cuales no se conocía previamente el ADN mitocondrial.


Los resultados tienen algunos resultados sorprendentes. Así las cuatro especies americanas de Crocodylus están más cercanas del cocodrilo del Nilo, que con las del resto. Apuntan los investigadores que la separación se produjo hace 7 millones de años, es decir mucho después que Sudamérica se separara de África. La conclusión es inmediatata hace 7 millones de años cocodrilos africanos colonizaron América tras recorrer nadando más 2800 kilómetros de océano entre los dos continentes.

Para explicar esta proeza apuntan que los cocodrilos son tolerantes a la sal y pueden estar seis meses sin comer. Además las hembras pueden transportar en su interior esperma fértil durante meses después del acto sexual. Esto significa que una sola hembra podría haber atravesado el Atlántico y ser el inicio del poblamiento de los cocodrilos africanos en América. Otras posibilidades que apuntan es que las corrientes ecuatoriales hubieran sido las encargadas de hacer este traslado. Cualquiera de estas posibilidades resulta fascinante.
 
La referencia completa es: Robert W. Mereditha, Evon R. Hekkala, George Amato and John Gatesy. 2011. A phylogenetic hypothesis for Crocodylus (Crocodylia) based on mitochondrial DNA: Evidence for a trans-Atlantic voyage from Africa to the New World. Molecular Phylogenetics and Evolution, DOI: 10.1016/j.ympev.2011.03.026

El resumen del trabajo es el siguiente: The phylogenetic relationships among extant species of Crocodylus (Crocodylia) have been inconsistently resolved by previous systematic studies. Here we used nearly complete mitochondrial (mt) genomes (16,200 base pairs) for all described Crocodylus species, eight of which are new to this study, to derive a generally well-supported phylogenetic hypothesis for the genus. Model-based analyses support monophyly of all Asian + Australian species and paraphyly of Crocodylus niloticus (Nile crocodile) with a monophyletic New World clade nested within this species. Wild-caught Nile crocodiles from eastern populations group robustly with the four New World species to the exclusion of Nile crocodiles from western populations, a result that is also favored by parsimony analyses and by various subpartitions of the overall mt dataset. The fossil record of Crocodylus extends back only to the Late Miocene, while the earliest fossils assigned to C. niloticus and to New World Crocodylus are Pliocene. Therefore, in combination with paleontological evidence, mt DNA trees imply a relatively recent migration of Crocodylus from Africa to the Americas, a voyage that would have covered hundreds of miles at sea.


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