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23/07/2011 (China)

Un lagarto viviparo de hace 120 millones de años


Los fósiles de lagartos no suelen ocupar portadas en los periódicos, son pequeños y no tienen estructuras espectaculares como algunos de sus parientes reptilianos. De hecho la morfología general de un lagarto del Mesozoico (La época de los dinosaurios) es bastante similar a los actuales. Por esa razón, el que un descubrimiento de un singular ejemplar haya sido publicado en la prestigiosa revista Naturwissenschaften vale la pena que hagamos una reseña.




Se trata de un ejemplar de lagarto de 120 millones de años que presenta en su interior de una quincena de ejemplares de su misma especie (embriones). La conclusión es clara se trata de una hembra preñada. El ejemplar proviene del Cretácico Inferior de China, de los mismos niveles geológicos donde se han encontrado docenas de ejemplares completos de aves, dinosaurios emplumados.

El lagarto está prácticamente completo, tendría unos 30 cm. Se ha identificado en el género Yabeinosaurus, un lagarto conocido anteriormente. En la actualidad, un 20% de lagartos y serpientes tienen son vivíparos, sin embargo este comportamiento es difícil de reconocer en el registro fósil. La única manera es la de fósiles excepcionales como éste, que en su interior tenga aún los embriones. Es decir que muera el individuo preñado y quede enterrado rápidamente en un medio adecuado para que pueda fosilizar. Los pequeños embriones están también conservados que pueden observarse sus diminutos dientes con el microscopio.
Se trata de una adaptación fisiológica, en la cual tienen una finísima cascara de huevo, o incluso la pierden por completo, como sucede en otros tetrápodos como los mamíferos.

Hasta el momento se conocía ejemplos de reptiles marinos como los ictiosaurios que eran vivíparos, pero no se conocían ejemplos en los continentales. Seguramente estos lagartos vivían cerca del agua, y los pequeños individuos al nacer vivirían en el agua, antes de adaptarse a vivir definitivamente en tierra firme.

El resumen original:

Although viviparity is most often associated with mammals, roughly one fifth of extant squamate reptiles give birth to live young. Phylogenetic analyses indicate that the trait evolved more than 100 times within Squamata, a frequency greater than that of all other vertebrate clades combined. However, there is debate as to the antiquity of the trait and, until now, the only direct fossil evidence of squamate viviparity was in Late Cretaceous mosasauroids, specialised marine lizards without modern equivalents.

Here, we document viviparity in a specimen of a more generalised lizard, Yabeinosaurus, from the Early Cretaceous of China. The gravid female contains more than 15 young at a level of skeletal development corresponding to that of late embryos of living viviparous lizards. This specimen documents the first occurrence of viviparity in a fossil reptile that was largely terrestrial in life, and extends the temporal distribution of the trait in squamates by at least 30 Ma. As Yabeinosaurus occupies a relatively basal position within crown-group squamates, it suggests that the anatomical and physiological preconditions for viviparity arose early within Squamata.

El trabajo está publicado por investigadores de la Academia China de Ciencias University College London. La referencia completa es: Wang, Y. y Evans, S.E. 2011. A gravid lizard from the Cretaceous of China and the early history of squamate viviparity. Naturwissenschaften, doi:10.1007/s00114-011-0820-1
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