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24/08/2011 (China)

Descubierto el mamífero euterio más antiguo del registro fósil


Acaba de describirse en la revista Nature un excepcional  ejemplar de un mamífero del Jurásico de noroeste de China. La investigación está liderada por el famoso paleontólogo Zhe-Xi Luo del Carnegie museum of Natural History de EE.UU.  En la publicación también han participado investigadores de la Academia China de Ciencias y el Museo de Historian Natural de Pekin. El nuevo mamífero se ha denominado Juramaia sinensis y representa un nuevo hito en la evolución de los mamíferos modernos al llenar una parte de la historia evolutiva desconocida hasta el momento.

Juramaia sería un pequeño mamífero con un aspecto similar a una musaraña. Proviene de niveles jurásicos, de hace unos 160 millones de años, por lo que convivía con los gigantes y pequeños dinosaurios que dominaban los ecosistemas terrestres en esos momentos. Este diminuto mamífero es el fósil más antiguo conocido de los euterios, el grupo que incluye a los mamíferos placentados. Juramaia no sería el placentado más antiguo como se ha publicado en diferentes webs, sino el ancestro más antiguo a los placentados. Esto nos permite conocer el momento en que se separaron los euterios del resto de mamíferos (metaterios), en los que se incluyen los marsupiales (como los canguros) o los monotremas. Este nuevo descubrimiento baja 35 millones de años el momento en que se pensaba que se dio esta separación.

El nombre de Juramaia sinensis significa “La madre jurásica de China”. El fósil como se puede ver en la fotografía está bastante completo y articulado. Le falta parte del cráneo algunos huesos. Se puede ver la impresión de los tejidos de la piel, incluyendo restos de pelos. Uno de los aspectos que se puede destacar es que el fósil conserva perfectamente los dientes. Esto es importante, porque los dientes es el fósil más habitual de los mamíferos del Mesozoico, y la sistematica se realiza fundamentalmente con ellos. Esto permite una buena comparación de Juramian con el resto de mamíferos, viéndose que sus dientes son más parecidos a los placentados vivientes, que a los de los marsupiales.

Conocer el momento de la evolución de los placentados es uno de los hitos más importantes en la evolución de los mamíferos. El dato de la divergencia evolutiva, cuando una especie ancestral diverge en dos líneas descendientes es una de las piezas de información más importantes para la reconstrucción de la evolución. Estudios modernos de ADN pueden calcularlo por el reloj molecular. Pero este método necesita los datos de los fósiles para poder calibrar correctamente. Hasta la evidencia del ADN sugería que los euterios aparecieron hace 160 millones de años, pero el euterio más antiguo conocido era Eomaia, de hace 125 millones de años. El nuevo descubrimiento de Juramaia acerca más las dos evidencias, y posiblemente nos acerque más a la realidad.

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