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31/12/2008 (Murcia, España)

¿Se mezclaron los humanos modernos con los neandertales?

La revista norteamericana PNAS (Proceedings of the National Academy of Sciences) acaba de publicar un artículo sobre los neandertales de la Sima de las Palomas en Murcia. Este yacimiento es uno de los más importantes en la Península Ibérica para el estudio de los últimos neandertales y su interacción con los primeros hombres modernos.

Es uno de los grandes debates de la Paleontropología moderna, la extinción de los neandertales, y el papel ( si lo tuvo ) de la entrada del hombre moderno en Europa al final del Pleistoceno. Uno de los yacimientos que puede arrojar información es el murciano de la Sierra de las Palomas situado en el Cabezo Gordo. Se trata de un afloramiento de carbonatos del Triásico cuya cumbre se alza a 310 metros encima del nivel mar a 6 kilómetros del Mar Menor. La Sima de las Palomas es una sima kárstica que se abre a 75 metros encima del nivel del mar en la solana de la ladera rocosa y desmantelada del Cabezo.

La sima de 20 metros de profundidad, se rellenó de sedimentos en el Pleistoceno Superior con piedras, fósiles y restos líticos. Hace cien años, este relleno fue vaciado en gran parte por mineros que quizás esperaban descubrir una de las diversas vetas del mineral de hierro (magnetita). La minería en el Cabezo había terminado completamente en 1917. En 1991 un ecologista de la zona bajaba la sima por rapel cuando se percató de la presencia en la pared posterior de un fósil cuya limpieza en el laboratorio descubriría los maxilares superiores e inferior humanos de un Neandertal. Un poco más tarde comenzó a excavar el yacimiento un equipo liderado por el arqueólogo británico asentado en la Región de Murcia Michael Walker desde hace mas de una década.

Hasta  el momento se ha recuperado unos 150 fragmentos esqueléticos humanos que corresponden a 8 o 9 individuos como mínimo. En el artículo firmado por Walter y otros colaboradores españoles y extranjeros se describen cuatro fragmentos de mandíbulas y el arco dental completo de un neandertal de entre 8 y 12 años. Encuentran que estos neandertales murcianos son algo diferentes de los del resto de Europa (más antiguos), lo que indica una microevolución de los neandertales en esta parte de Europa. Incluso afirman que existieron contactos entre los neandertales y los hombres modernos hace 40.000 años, lo que podría explicar estas diferencias entre los neandertales murcianos y los clásicos. Es precisamente en este momento cuando el hombre moderno se expande por toda la Península Ibérica. Es decir, dejan abierta la posibilidad que hubiese hibridación entre estas dos especies. Quizás esto es afirmar demasiado, porque esta variación también se podría explicar por la variabilidad en la especie. De todas maneras, queda servido un dato más para la polémica

La referencia completa es: Walter et al. (2008): Late Neandertals in Southeastern Iberia: Sima de las Palomas del Cabezo Gordo, Murcia, Spain. PNAS, 105, 2, 20631-20636.


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