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03/12/2009 (Sudáfrica)

Descubierto un ancestro de los grandes saurópodos

Hace unos semanas se publico en la revista inglesa Proceedings of the Royal Society B la descripción del nuevo dinosaurio Aardonyx Celestae. Se trata de un sauropodomorfo primitivo recuperado en el Jurásico Inferior de Sudáfrica. Tendría un tamaño modesto, entre 7-10 metros, si lo comparamos con los saurópodos gigantescos que poblaron el mundo del Jurásico Superior y del Cretácico. Precisamente el interés de Aardonyx es documentar la parte inicial de la evolución de los saurópodos, de los cuales Aardonyx sería el pariente conocido más cercano.

Uno de los aspectos que más fascinan a los paleontólogos y a los aficionados a la Paleontología es el descomunal tamaño que llegaron a alcanzar los saurópodos. Una de las maneras de entender como sucedió la evolución de estos animales es estudiar los grupos a partir de los cuales surgieron los saurópodos. Uno de los investigadores que en los últimos años ha hecho un mayor esfuerzo en encontrar los sauropodomorfos situados en la base de la radiación de los saurópodos es el australiano Peter Yates que trabaja desde hace años en Sudáfrica. Precisamente en este país africano es donde afloran sedimentos del Jurásico Inferior continental con abundantes restos de vertebrados. Son bastantes los descubrimientos que se han hecho en esa zona de los sauropodomorfos, grupo en el que se encuentran saurópodos y sus ancestros que antes se les denominaba prosaurópodos. Hoy en día se ha visto que es más complejo y en realidad los prosaurópodos sería uno de los diversos grupos que se encuentran en el inicio de la radiación de los saurópodos, pero no estarían directamente emparentados.

Uno de los momentos claves para entender la evolución de este grupo es cuando los sauropodomorfos primitivos bípedos evolucionaron a formas cuadrúpedas como los saurópodos. Aardonyx era aparentemente bípedo, sin embargo, presenta caracteres que indican una adaptación incipiente a la marcha cuadrúpeda. Para los investigadores se trataría de una forma transicional entre los sauropodormos primitivos y los saurópodos, aunque no podría situarse en los saurópodos, sino un escalón evolutivo anterior. Se puede leer todo sobre este dinosaurio comedor de plantas en la web de Peter Yates.

La referencia completa del trabajo es: Yates, A. M., Bonnan, M. F., Neveling, J., Chinsamy, A. and Blackbeard, M. G. 2009. A new transitional sauropodomorph dinosaur from the Early Jurassic of South Africa and the evolution of sauropod feeding and quadrupedalism. Proc. R. Soc. B doi:10.1098/rspb.2009.1440


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