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13/01/2010 (Murcia, España)

Nuevas pruebas del comportamiento simbólico de los hombres de neandertal

Un reciente artículo en la revista Norteamérica PNAS aporta nuevas evidencias del comportamiento simbólico de los hombres de neandertal. Las pruebas se basan en el descubrimiento de conchas de bivalvos del género Acanthocardia y Glycymeris con perforaciones y con restos de pigmentos en sedimentos de dos cuevas de Murcia datadas en unos 50.000 años. Los niveles que se han encontrado se relacionan con la presencia de neandertales y son la mejor prueba del uso de estas conchas como colgantes. Además la presencia de pigmentos sugiere su uso cosmético. Para los investigadores se trata de una prueba concluyente que los neandertales tenían un pensamiento simbólico, similar al que tienen los humanos modernos. Esta idea no es nueva, e incluso ha sido sugerida para los homínidos de la Sima de los Huesos.


El enterramiento de la Sima de los Huesos en Atapuerca indica un comportamiento simbólico, moderno, de este grupo de humanos de hace medio millón de años. El que sus descendientes directos, los neandertales como los del Sidrón en Cantabria y los recientes hallazgos de conchas perforadas y pigmentos en los yacimientos de Murcia confirman la hipótesis de los estudiosos de neandertales de varias generaciones. Los restos encontrados en Cueva de los Aviones y en la Cueva Antón son unos 10.000 años anteriores a que el hombre moderno procedente de África colonizará nuestro continente. Esto indica un desarrollo independiente del pensamiento simbólico en los neandertales de los humanos, y  la vieja idea de Neandertales y humanos modernos con una capacidad intelectual similar.

Hay una buena información en el País Digital, de la cual os adjuntmos una parte. El trabajo ha estado liderado por Joao Zilhao, profesor del Departamento de Antropología y Arqueología de la Universidad de Bristol (Reino Unido). Las conchas perforadas de Spondylus contenían residuos de pigmentación roja hecha con lepidocrocita y mezclada con hematites y pirita. Estos minerales son negros y reflectantes y posiblemente con su uso se buscaba un resultado cosmético. Asimismo, en la Cueva de los Aviones se hallaron concentraciones de un colorante amarillo producido con natrojarosita, un mineral de hierro también usado miles de años después como cosmético en el Antiguo Egipto.

Descubrimientos de instrumentos en yacimientos con neandertales no son nuevos. Basta recordar el libro de nuestro colega Juan Luis Arsuaga titulado el “Collar del neandertal”, pero hasta ahora se atribuía a la interacción con humanos modernos. De esta manera los neandertales imitarían a los homo sapiens, pero el nuevo descubrimiento ilustra un nuevo escenario. Los neandertales tenían una capacidad intelectual similar a nosotros y llegaron a tener un nivel de desarrollo idéntico. Sin duda se trata de una hipótesis fascinante.

La referencia del PNAS es:

Joao Zilhao, Diego E. Angelucci, Ernestina Badal-García, Francesco d’Errico, Floréal Daniel, Laure Dayet, Katerina Douka, Thomas F. G. Higham, María José Martínez-Sánchez, Ricardo Montes-Bernárdez, Sonia Murcia-Mascarós, Carmen Pérez-Sirvent, Clodoaldo Roldán-García, Marian Vanhaeren, Valentín Villaverde, Rachel Wood, and Josefina Zapata (2010): Symbolic use of marine shells and mineral pigments by Iberian Neandertals. PNAS published online before print January 11, 2010, doi:10.1073/pnas.0914088107,

El resumen original del trabajo es: Two sites of the Neandertal-associated Middle Paleolithic of Iberia, dated to as early as approximately 50,000 years ago, yielded perforated and pigment-stained marine shells. At Cueva de los Aviones, three umbo-perforated valves of Acanthocardia and Glycymeris were found alongside lumps of yellow and red colorants, and residues preserved inside a Spondylus shell consist of a red lepidocrocite base mixed with ground, dark red-to-black fragments of hematite and pyrite. A perforated Pecten shell, painted on its external, white side with an orange mix of goethite and hematite, was abandoned after breakage at Cueva Antón, 60 km inland. Comparable early modern human-associated material from Africa and the Near East is widely accepted as evidence for body ornamentation, implying behavioral modernity. The Iberian finds show that European Neandertals were no different from coeval Africans in this regard, countering genetic/cognitive explanations for the emergence of symbolism and strengthening demographic/social ones.

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