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29/05/2008 (Burgos, España)

La termoluminiscencia y la edad de los yacimientos de Atapuerca

Termoluminiscencia (TL) y su variante de luminiscencia estimulada por infrarrojos (IRSL) es la emisión de luz (energía) por parte de ciertos minerales como el cuarzo o el feldespato al ser calentados. Estos minerales son dosímetros naturales, acumulando la radiación que reciben mientras están en superficie. La radiación recibida o paleodosis, dividida por la dosis anual nos da la edad del yacimiento tras calibrar la dosis anual. Más sobre la técnica, de forma sencilla nos la explica J.L. Arsuaga en su aula Internet.

Cuándo llegaron los primeros humanos a Europa es una de las cuestiones en paleoantropología más debatidas de los últimos 20 años. Primero porque hasta los descubrimientos de Atapuerca y Ceprano en 1994, los únicos restos de fósiles humanos que se conocían en Europa desde hacía más de medio siglo tenían menos de medio millón de años y siempre cuesta cambiar un paradigma científico; segundo porque (y ésta es nuestra opinión) a los dichosos restos no se les ocurrió otra cosa que aparecer en yacimientos mediterráneos y no del ámbito anglosajón, en donde supuestamente está todo siempre bien estudiado. Costó mucho convencer a nuestros colegas ingleses y holandeses de la seriedad de nuestros trabajos y de la antigüedad de Homo antecessor, en el yacimiento de Gran Dolina, en Atapuerca. Hoy nadie lo pone en duda, tanto la biocronología y bioestratigrafía, como el paleomagnetismo y las dataciones por las series ESR han mostrado que los fósiles humanos de Gran Dolina se acercan al millón de años, y además como se publicó recientemente en Nature (enlace a la noticia) hay algunos fósiles en los niveles inferiores de la Sima del Elefante que superan generosamente el millón de años.

En un artículo de Berger y colaboradores, que ya se puede consultar “online”, los nuevos resultados de TL en los niveles de Gran Dolina 6 y Galería, arrojan nuevas dataciones bastante coherentes con las obtenidas hasta ahora por bioestratigrafía, paleomagnetismo y ESR series. El nivel de H. antecessor de Gran Dolina, TD6, tiene cerca de 960 mil años, y la base del de Galería, con Homo heidelbergensis, se acerca al medio millón, parecido a lo que hace un año Bishoff y colaboradores calculaban para la Sima de los Huesos, el “cementerio” de los heidelbergensis que vivieron en Atapuerca.

La referencia completa es : Berger, G.W. et al. 2008. Luminiscence chronology of cave sediments at the Atapuerca paleoanthropological site, Spain. J. Hum. Evol., doi. 10.1016/j.jhevol.2008.02.012


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