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09/06/2008 (Uruguay)

Polémica sobre el peso del mayor roedor conocido

Hace unos pocos meses, investigadores de Uruguay publicaron un
roedor gigante en la revista científica británica "Proceedings of the Royal Society" que denominaron Josephoartigasia monesi. Fue descubierto por paleontólogos aficionados y donado al Museo Nacional de Historia Natural y Antropología de Uruguay hace unos 20 años. Permaneció sin ser estudiado hasta el 2006, y en enero de este año un equipo de científicos uruguayos publicó la descripción del ejemplar.

Fue estudiado por Andrés Rinderknecht, del Museo de Historia Natural y Antropología de Montevideo, y Ernesto Blanco, quien se desempeña en el Instituto de Física de la Facultad de Ciencias. Esta especie se ha definido a partir del cráneo de la fotografía que podría tener una antigüedad entre dos y cuatro millones de años. Su enorme cráneo de 53 centímetros de largo (el mayor de los roedores) es sin duda su carácter más significativo. Inicialmente se calculo que tendría el tamaño de un automóvil y podría pesar cerca de una tonelada. Estimaron que tendría tres metros de largo, asumiendo que era similar al Capybara (el más grande roedor vivo en nuestros días) y teniendo en cuenta que mamíferos más grandes generalmente tienen cabezas más pequeñas. Su peso llegaría a las 2,5 toneladas, pesos aproximados a los de los hipopótamos actuales. Su altura podría llegar al 1,5 metros de altura.

Recientemente se ha vuelto a publicar un nuevo trabajo en la misma revista por parte de investigadores de la Universidad McGill en Montreal (Canadá) que han puesto en duda estos pesos y medidas, ya que consideran que el peso sería una tercera parte de lo inicialmente considerado. La autora de la nueva investigación, la doctora Virginie Millen, afirma que "los métodos de extrapolación (usados en el estudio original) tienen un enorme margen de error y se sabe que sobrestiman la masa corporal". Los investigadores uruguayos tomaron diferentes parámetros del cráneo del roedor y los colocaron en un "modelo alométrico" para obtener varios cálculos de la masa corporal de J. monesi. Estos eran de entre 468 y 2,586 kilos, con un valor promedio de 1.211 kg. La doctora Millen decidió volver a calcular estas cifras utilizando una muestra mayor de roedores para comparación y para hacer varios ajustes al método matemático usadas inicialmente. Ciertamente es el roedor más grande que se ha descrito -agrega- pero basados en estos cálculos, su masa corporal pudo haber sido de 350 kilos de peso".

Ernesto Blanco ha contestado a la investigadora canadiense apuntado que aunque se han usado métodos distintos, las conclusiones son similares.El valor promedio obtenido por la investigadora para el tamaño del cuerpo del roedor fue de 900 kilos, dice el doctor Blanco, lo cual no está muy alejado del cálculo promedio de 1.211 kilos que obtuvo su propio equipo. "En un problema con tantas incertidumbres, una diferencia de 25% en los valores no es una gran diferencia" . El científico uruguayo también critica el énfasis que los investigadores canadienses ponen en la cifra "menor" de 350 kilos, cuando su análisis, dice, sugiere que la masa corporal del roedor pudo haber sido hasta de 1.543 kilos, o una tonelada y media.


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